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La leyenda de Sabrina Ionescu

La basquetbolista jamás tuvo la oportunidad de conquistar un campeonato universitario, aunque sobre la marcha se convirtió en una de las estrellas más luminosas de la cancha.

Diez años atrás, Sabrina Ionescu aún no había dado la vuelta al mundo del baloncesto en su cabeza. Su nombre aún no se había convertido en sinónimo del término "triple doble". Todavía no había reescrito el estándar para sus compañeras mientras inspiraba a la generación venidera.

Lo que ella ha hecho, como miembro por 12 años del Club Internacional Toastmasters, fue escribir un discurso titulado "Cómo comenzaron mis sueños sobre baloncesto".

"Comencé a jugar baloncesto a los 3 años, aunque solo estaba arrojando la pelota. Gané mucha experiencia jugando en el aro de 10 pies de mis hermanos. Mi hermano mayor era mi inspiración para seguir mejorando. Jugarlo no siempre fue fácil, pero mejoro porque es difícil de jugar ... Mi familia siempre ha estado allí para inspirarme a seguir presionando y algún día convertirme en una jugadora de la WNBA".

Fue parte de introducción y parte de profecía. Jugar baloncesto con su hermano mayor, Andrei, y su hermano gemelo, Eddy, le habían enseñado la alegría de arañar cada rebote, cada punto. Pequeña y obstinada, quería que su juego mejorara. A medida que pasaron los años, el juego respetó sus deseos. La pequeña niña del Área de la Bahía se ha convertido en la jugadora más formidable de su deporte.

Si supiéramos cuándo volveremos a verla practicar su deporte. Después de que la NCAA tomó la decisión extraordinaria la semana pasada de cancelar sus torneos en un esfuerzo por frenar la pandemia de coronavirus, Ionescu perdió la oportunidad de ganar el campeonato que la eludió a ella y a sus Oregon Ducks, y por el cual retrasó la entrada a la WNBA para intentar ganarlo. Y perdimos la oportunidad de verla a través de marzo como ella ha roto los libros de récords.

¿Qué sigue para la prodigiosa armadora con una inclinación por llevar al último momento posible las decisiones que alteran la vida? Mientras esperamos y nos preguntamos qué será, reflexionamos sobre los momentos e hitos que ya han sido. Aquí, la superestrella y las personas que la conocen mejor revelan la historia detrás de la leyenda, las peleas y las florituras que han llegado a definir a la jugadora más electrizante del juego.


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Sabrina Ionescu y su hermano gemelo comparten su amor por el baloncesto

Ionescu y su hermano gemelo, Eddy, siempre han compartido un vínculo especial que se fortaleció por el baloncesto. Coverstory ESPN con el reportaje.

LOS PRIMEROS AÑOS

Sabrina Ionescu y su hermano Eddy nacieron el 6 de diciembre de 1997 de padres inmigrantes rumanos en Walnut Creek, California.

Dan, el padre de Sabrina: [Los gemelos] siempre se sintieron cómodos el uno con el otro. Si vieran algo aterrador, un perro o algo así, corrían a los brazos del otro, no a nuestras manos como padres.

Sabrina: Crecimos siendo los mejores amigos. Poder crecer, tener los mismos amigos, practicar los mismos deportes y hacer todo juntos es realmente divertido. Siempre fuimos tan competitivos y creo que es porque éramos de la misma edad. Todo fue juego limpio.

Eddy: Competimos en todo. Si se trataba de nuestros quehaceres, si era nuestra tarea, si estaba cenando, compitiendo para determinar quién podía meterse a la cama primero.

Dan: Ella no retrocederá ante nada, y él no retrocederá ante nada.

Eddy: Siempre era en la cancha de básquetbol donde peleábamos.

Sabrina: Si realmente, realmente nos metimos en eso, habría sangre. Alguien lloraría. Habría peleas. Sería bastante intenso. Si él ganaba, volvimos a jugar. De todos modos, si tuvimos que estar en casa para cenar a las 8, jugamos hasta las 9, hasta que ganara, y luego decía: "Está bien, podemos irnos a casa ahora".

Eddy: Ya sea que me rompiera el labio, o yo la golpeara en la nariz por accidente, o lo que sea que sea, jugábamos absolutamente sin importar la sangre. Nuestro padre era el poste de salida, así que no nos detenía por nada.

Sabrina: El hecho de que tuve que luchar por cada rebote, porque no me iba a dar nada fácil, es algo que traduzco a mi juego ahora. Intento anotar, rebotar y pasar, y simplemente hago todo lo que puedo para ayudar al equipo. Y definitivamente él me ayudó con eso mientras crecía.

Eddy: Las pequeñas jugadas sucias que hacen algunos jugadores de baloncesto, tirando de tus pantalones cortos, susurrándote al oído algunas charlas de basura, tropezándote mientras pasas por ahí, solo me metía en la piel de Sabrina, solo porque no sentía que ella tuviera suficiente experiencia con eso todavía.

Sabrina: Mi papá intentaría entrenar desde las gradas, y él me gritaba cosas en rumano.

Eddy: Uno de mis recuerdos favoritos de Sabrina y yo creciendo era ir al parque. Jugar por dinero, por Slurpees, lo que sea que fuera.

Sabrina: Nos quedábamos en el parque durante horas mientras nuestros padres trabajaban. Nos daba hambre, y buscábamos algo de dinero. Quienquiera que venía caminando al parque decíamos: "Está bien, vamos a molestar a este tipo". Y entonces lo interpretamos en H-O-R-S-E, dos contra dos, uno contra uno. Hicimos todo lo posible para ganar algo.

Eddy: Los veranos en California eran solo baloncesto y dormir, más o menos. Sí, simplemente íbamos a casa, comíamos, dormíamos, jugábamos baloncesto, luego lo repetíamos.


Liliana Blaj revela que su hija "es su crítica más dura. La motiva a volver y practicar más aprendiendo de sus errores". Christie Hemm Klok por ESPN

SU POCA DE ARROGANCIA

Dan: En la escuela secundaria, no tenían un equipo femenil del que hablar, pero sí un equipo varonil. Así que Sabrina siempre llevaba sus tenis con ella cuando íbamos a los juegos de Eddy.

Eddy: Un día, cuando estábamos cortos, creo que solo tuvimos a cuatro muchachos calentando, le pregunté a mi entrenador si estaba bien que mi hermana jugara con nosotros. Al principio estaba un poco escéptico. Ella absolutamente la rompió en ese juego. Si alguna vez necesitábamos un jugador, solo miraba hacia Sabrina.

Recuerdo que estábamos codo a codo con este equipo. Todos estaban irritados, y obtuvimos un robo, se la pasamos a Sabrina, y ella subió en busca de una bandeja. El defensor intencionalmente ensució la jugada. La empujó con las dos manos en la espalda. Ella cayó al piso. El árbitro se acercó, lo expulsó y Sabrina se levantó y comenzó a aplaudirle al tipo en la cara.

Sabrina: Su madre entró en la cancha, y luego ambos fueron expulsados. El hecho de que él estuviera tan enojado y tan agresivo con eso. Lo aprecio. Fui directamente hacia él. No creo que su madre realmente apreciara eso.

Dan: Ella ingresaba la alineación titular, un minuto aquí, un minuto allá cuando un niño no estaba allí. Y luego alguien nos habló de un club de chicas en Orinda [California].

Kelly Sopak, entrenadora de la escuela secundaria de Sabrina: Finalmente apareció en las pruebas. Era muy pequeña, pero se notaba que tenía un buen conjunto de habilidades con la mano izquierda.

Sabrina: Recuerdo que estaba en el patio delantero con Eddy, y él dijo: 'Mi mano izquierda es mejor que la tuya'. Eso fue lo único que dijo, y yo dije: 'Está bien'. Y así, durante días y días, no usé mi mano derecha ni una vez. Disparé triples, tiros libres, todo a la zurda. Definitivamente me encantó trabajar con mi mano izquierda. Y ahora uso mi mano izquierda más que la derecha.

Sopak: Incluso a esa edad ella tenía esa especie de arrogancia.


Oregon se encaminaba hacia un profundo recorrido de postemporada como el favorito de su región, cuando la NCAA canceló los torneos de básquetbol debido a la crisis de coronavirus. La decisión efectivamente terminó con la carrera universitaria de Sabrina. Carlos Serrao por ESPN

EL PODER DE LA LUCHA

En 2012, Sabrina y Eddy se matriculan en Miramonte High School, donde Sopak fungía de entrenadora. Sabrina tiene un impacto inmediato, incluyendo 24 puntos y 12 rebotes en una victoria por 69-55 contra el campeón defensor del estado: Archbishop Mitty.

Sopak: Sabrina no abrió como titular hasta la mitad de su primer año, y 99 de cada 100 padres en esa situación hubieran convocado a una reunión exigiendo: "Mi hija es la mejor jugadora en la cancha. ¿Por qué no está abriendo?" [Sus padres] nunca cuestionaron nada. Simplemente animaron al equipo y animaron a Sabrina. Eso me permitió presionarla más de lo que podía presionar a cualquier otro jugador para que fuera genial. Sabrina tuvo su cuota de fracasos y creo que eso es probablemente lo más poderoso que un entrenador puede darle a un jugador: la lucha.

Una de esas luchas llega en los playoffs más tarde esa temporada, en un juego de semifinales contra Saint Mary's. Con 2.6 segundos por jugar, Sabrina pierde el uno a uno que habría empatado y quizás dado la victoria en el juego.

Sabrina: Eso me destrozó. Estaba llorando, mi familia estaba molesta. Sentí que decepcioné completamente al equipo.

Eddy: Recuerdo que fuimos directamente al gimnasio después, comenzamos a lanzar tiros libres durante horas. Sí, ya no falla tiros libres con mucha frecuencia. [Risas]


¿Vamos a Seattle o a Eugene? El padre de Sabrina, Dan, desconocía el destino final cuándo arribo para llevar a su hija a comenzar sus estudios universitarios. Christie Hemm Klok por ESPN

DECISIONES DE ÚLTIMO MOMENTO, PRIMERA PARTE

Miramonte logra una marca de 119-9 durante el periodo de Sabrina, y ella establece el récord escolar con 2,606 puntos. El Día Nacional de Firma pasa y como la única jugadora no declarada en el juego All American de McDonald's, ella es nombrada MVP después de hacer siete triples en ruta a 25 puntos y 10 rebotes. Pasan los meses. Sabrina hace visitas a las universidades, pero no toma una decisión sobre cuál asistirá hasta justo antes de que comience el período de verano de 2016.

Sabrina: Tomé algunos tours no oficiales. Fui a Stanford. Tomé Washington, estado de Oregon State, Oregon. Muchas de las escuelas Pac-12, solo porque quería estar más cerca de casa.

Eddy: A Sabrina realmente no le gusta seguir la forma en que las personas normales hacen las cosas. Ya sabes, publicar sus Top 5 en Instagram y Twitter y dejar que todos lo sepan. Creo que ella quería hacerlo a su propio ritmo. Sabrina es así hasta el día de hoy. Muy indecisa.

Sabrina: Simplemente no me gusta estar ahí afuera así. Entonces no publiqué nada en redes sociales. No se lo dije a nadie. Simplemente aparecí.

Sopak: El auto estaba lleno y no sabían en qué dirección iban. Pudo haber sido la 1 o las 2 de la mañana cuando Sabrina y yo estábamos hablando por teléfono, cuando ella decidió a dónde iba a ir y dijo: "Los sorprenderé cuando llegue allí". Y eso fue todo.

Sabrina: Fue entre Oregon y Washington, y yo no tuve ninguna idea. Mi papá tampoco. Él condujo a mi casa para recogerme [los padres de Sabrina se habían divorciado], sin saber si íbamos a conducir a U-Dub [Washington] o Oregon. Entonces pensé: "Muy bien, iremos a Eugene".

Manejamos hasta aquí, entramos, sorprendimos [al entrenador] Kelly Graves. Creo que casi comenzó a llorar, me abrazó, todos estaban súper felices y luego comencé la escuela al día siguiente.

Graves: Ella dice que pensó que yo lloré. No lloré. Pero si lo hice, serían lágrimas de alegría.


El entrenador de Oregon Kelly Graves presentía las jornadas triple doble de su jugadora estrella. "Solo ves que es un poco diferente en su preparación, en su enfoque, en su manera. Es como si nos esperara algo especial esta noche", comenta Graves. Holly Andres por ESPN

'¿POR QUÉ ELLA ESTÁ GRITANDO?'

Sabrina se inscribe en Oregon y, por primera vez, vive separada de Eddy, que se queda en el Área de la Bahía y se inscribe en el City College de San Francisco.

Sabrina: Realmente no creo haber comprendido cómo sería. Quiero decir, todavía nos llamábamos todas las noches y él sabía todo sobre lo que estaba pasando. Me visitaba, pero no tenerlo a él siempre para hablar en persona era muy diferente para mí. Me sentí más sola.

Eddy: Nos ayudó a convertirnos en las personas que somos, y luego sabemos que siempre nos tenemos el uno al otro para recurrir.

Sabrina: Él creía en mí, y sabía que esto es lo que sucede en tu primer año, tú resolviendo cómo se supone que debes jugar, qué funciona, y qué no. Siempre fue súper solidario y dijo: "No te preocupes, sigue entrando al gimnasio, sigue realizando tiros adicionales".

Ruthy Hebard, compañera de equipo de Sabrina en Oregon y su mejor amiga: Desde el principio, ella era una líder. Hablamos mucho sobre el baloncesto y sobre cómo no cambiar realmente el programa, sino en cómo poner nuestras huellas en el programa y convertirlo en un lugar mejor.

Sabrina: Al ingresar a la universidad, nunca corrí una pantalla de pelota en mi vida, y esa era toda nuestra ofensiva. Así que tuve que aprender a usar las pantallas con pelota y toda la frustración que eso conlleva.

Hebard: Yo pensaba: ¡ella siempre está gritando! Como [risas], ¿por qué está gritando en el gimnasio? Pero luego la conocí, por supuesto, y solo sé que es tan competitiva y siempre quiere ganar.

Sabrina: Solo recuerdo las primeras prácticas en pareja, siempre me robaron la pelota y no pude conseguir esos pases solo porque el nivel de competencia era muy alto. Todos eran mucho más rápidos y hábiles.

Liliana Blaj, la madre de Sabrina: es su propia crítica más dura. La motiva a volver y practicar más aprendiendo de sus errores.

Sabrina obtiene su primer triple doble universitario en solo siete juegos de su carrera en Oregon, en una victoria 91-62 sobre San Jose State. Es el primer triple doble de Oregon desde 1988.

Sabrina: Sabía que estaba haciendo un poco de todo, pero no había estadísticas en el marcador. Entré en el vestuario y supe que ganábamos. Y luego Kelly no dijo nada, solo me entregó los papeles con las estadísticas y continuó con su discurso posterior al juego. Ni siquiera miré los papeles porque pensé que solo quería que los guardara. Pensé que era, como, deberes de primer año o algo así. Luego dijo: "Eso es realmente impresionante, eso no se ha hecho mucho" y se retiró. Y luego comencé a leerlos y pensé: "Oh, tuve un triple doble".

Las Ducks clasifican al torneo de la NCAA por primera vez en 12 años, como siembra número 10. Derrotaron a Duke, el segundo sembrado, en el camino hacia un improbable enfrentamiento en el Elite Eight contra Connecticut, siembra número 1. Ionescu lidera a las Ducks con 15 puntos y ocho rebotes, pero las Huskies ganan 90-52.

Sabrina: Venían a ganar ese juego, no por uno o dos puntos. Por 50. Nunca dieron nada por sentado, especialmente al comenzar los calentamientos. Sus calentamientos fueron de élite, por lo que creo que eso demuestra lo que construyeron allí y lo que estamos tratando de construir aquí.

Geno Auriemma, entrenador de UConn: Cuando ella era estudiante de primer año, los abrumamos. Ella no estaba lista para eso todavía. Las cosas simplemente sucedían demasiado rápido para ellos y para ella.


Sabrina le dedicó su temporada, y todos sus momentos en la cancha de ese punto en adelante, a su mentor Kobe Bryant. Carlos Serrao por ESPN

SE ALINEAN LAS ESTRELLAS

Al año siguiente, Sabrina lidera el Pac-12 en puntos y asistencias, y las Ducks ganan una siembra número 2 en el torneo de la NCAA. Llegan al Elite Eight nuevamente antes de caer ante el eventual campeón Notre Dame. Estrellas de la NBA como Steph Curry y Kobe Bryant se dan cuenta del juego de Sabrina. "Ella es un talento increíble en ese equipo", dijo Curry en una rueda de prensa de los Warriors. "Ella es una leyenda por derecho propio, eso es seguro". Curry y Sabrina se mantienen conectados a través de la comunidad del Área de la Bahía y su escena juvenil de baloncesto.

Sabrina: Me encanta tener una relación con [Curry], solo poder recordar cuando era pequeña, mirarlo y emular mi juego al de él, ahora poder llamarlo o enviarle un mensaje de texto cada vez que necesite ayuda con algo.

Eddy: Yo no estaba demasiado celoso de la gente que conoció hasta Steph y Kobe. Esos son probablemente mis dos jugadores favoritos.

Hebard: Ella adora a Steph Curry. Creo que él es su protector de pantalla en este momento en realidad. [Risas] Creo que ella aprende mucho de ellos, lo cual es realmente genial, y definitivamente trae cosas para compartir con el equipo. Ella trajo uno de los libros de Kobe al vestuario, y todos lo miramos.

Ionescu también comparte sus conocimientos con niños y niñas en campamentos y academias, incluida la Academia de Deportes Mamba de Kobe Bryant. Ella se hace amiga de Kobe, quien la asesora, y de su hija Gianna y sus compañeros de equipo en Mamba.

Eddy: Kobe simplemente conecta diferente, es lo que me dijo. Él solo come, duerme, ama todo sobre el baloncesto, que es literalmente lo mismo con ella.

Sabrina: Al crecer, me encantaba tener modelos a seguir y poder admirar a Steph y Kobe y a jugadores como esos en busca de inspiración. Hacer que los niños se me acerquen después del partido y solo me hablen, usar mi camiseta, algunos tiemblan y están súper emocionados de conocerme, es increíble y emocionante.


REINA DE LOS TRIPLES DOBLES

Después de dos años en el City College de San Francisco, Eddy se traslada a Oregon, y los gemelos se convierten en compañeros de cuarto. De cara a su temporada junior, Sabrina llevaba 10 triples dobles en su carrera. Con los ocho que agregará en su tercer año en la universidad, se convertirá en la líder de la NCAA en triples dobles.

Eddy: En ese momento, yo no sabía, ni ella tampoco, si iría a la WNBA. Así que anticipábamos que ese fuera su último año.

Graves: Hay noches en las que yo presiento que que ella va a lograr un triple doble. Solo ves que es un poco diferente en su preparación, en su enfoque, en su manera. Es como si nos esperara algo especial esta noche. Y ella cumple por lo general.

Hebard: Creo que es increíble presenciar lo que logra porque trabaja muy duro, y luego, como los triples dobles, es algo muy importante.

En la segunda ronda del torneo de la NCAA, una victoria por 91-68 sobre Indiana, Sabrina obtiene su primer triple doble en un juego de torneo. En la entrevista posterior al juego, confronta a ESPN: "Probablemente todavía no seré reconocida porque ESPN nunca reconoce los deportes femeninos".

Sabrina: Ellos habían publicado algo sobre Ja Morant logrando uno [triple doble] y dijeron que solo había ocho o siete personas que alguna vez obtuvieron uno en el torneo de la NCAA, y enumeraron a todos los hombres que habían obtenido un triple doble. Y entonces dije: "Muy bien, esta es mi oportunidad, voy a decir algo".

Saber que tener esa plataforma ahora en Oregon es algo que me despierta el tratar de expresar mi opinión en las redes sociales.

Hebard: Creo que es necesario. Creo que, ya sabes, la universidad, incluso las chicas de secundaria, los atletas, necesitan intensificar y decir: "Oye, nos merecemos esto", "Oye, ¿ves lo que estoy haciendo?" Simplemente muéstrele un poco más al mundo lo que podemos hacer.

Graves: Ella lo toma en serio. Tal vez eso es lo que la impulsa. Toma en serio lo que la gente dice, sus comentarios. La aplaudo. Sé que en una publicación de Instagram de la que habló, sabes, "dejo que mi baloncesto hable", o en cualquier caso. Estaba feliz de que ella empujara.

Con la ayuda de un triple de Ionescu que les dio ventaja de seis puntos restando 1:12, las Ducks vencieron a Mississippi State 88-84 en el Elite Eight para avanzar, por fin, al Final Four, donde se enfrentarían a Baylor. Las Ducks lideran por un punto después de la primera mitad, pero un fuerte juego posterior impulsa a las Bears, quienes mantienen a Ionescu sin anotaciones en el último cuarto y se llevan a la victoria por 72-67.

Sabrina: Tuvimos problemas y creo que no manejamos muy bien la adversidad. Fue difícil. Quiero decir, ninguna de nosotras había estado en esa posición. No pudimos escucharnos a nosotras mismas, a nuestro entrenador, solo por la cantidad de fanáticos que había.

Graves: Tuvimos una oportunidad. Éramos el equipo más preciso en cuanto la puntería del país. Y nos topamos con el mejor equipo defensivo. Y ese cuarto periodo, simplemente nos falló la puntería.

Sabrina: Ese podría haber sido mi último juego, ya sabes, vistiendo el uniforme de Oregon, así que no tenía idea, solo sabía que, ya sabes, había decepcionado a mi equipo. Dejamos a Oregon de alguna manera, porque tuvimos expectativas muy altas para nosotras mismas. Nadie habló. La gente lloraba y estaba muy triste. Realmente se podía ver lo desconsolados que todos estábamos.

Hebard: Ella siempre está enojada consigo misma si perdemos, pero creo que todos estábamos desanimados, molestos y llorando. Pero todos dijimos: "OK, llegamos aquí, sabemos lo que podemos hacer".

Sopak: El mayor desafío que tiene ahora es superar la derrota. Nosotros perdimos nueve juegos mientras ella estaba en la secundaria. Realmente no sé si a Sabrina le importa ganar. Solo sé que a ella no le gusta perder, y esa es su mayor fortaleza, pero también su mayor debilidad.

Dan: Aquí hay una cosa que aprendí a través de los años con Sabrina. Cuando pierde un juego, no le hables. Simplemente te vas, y te metes en tus propios negocios.

Eddy: Ese fue probablemente uno de sus mayores mínimos. Solo porque sabía que ella sabía lo cerca que estaba de ganar ese campeonato nacional. Tuve que dejarla en paz, solo porque sabía que su proyecto de decisión estaba por venir. Realmente no hablamos sobre el juego por un tiempo. Y luego nos sentamos y discutimos cuál era su próximo plan.


Sabrina convenció a su mejor amiga, la alera Ruthy Hebard, que el objetivo en Oregon debería se cambiar la cultura del equipo. Holly Andres por ESPN

DECISIONES DE ÚLTIMO MOMENTO, SEGUNDA PARTE

Sabrina tiene 24 horas después de la conclusión de la temporada para decidir si se declara lista para entrar al draft de la WNBA.

Sabrina: Me duché, comí un poco. Soy una especie de finalista, así que lo dejé para alrededor de una hora antes de que tuviera que decidir. Salí a caminar y solo traté de aclarar mi mente para descubrir lo que quería hacer.

Graves: Francamente, no sabía quién tenía al oído. Estaba esperando, y sentí que, OK, ella tiene algo que demostrar y le gustaría volver. Sin embargo, la WNBA, eso es bastante atractivo.

Sopak: Yo estoy hablando por teléfono con ella y tiene 19 minutos para notificar a la WNBA [risas] si va a declarar para el draft, y estamos viendo cosas en Twitter que va, que no va, y nosotros riendo porque ella no lo sabe. Ella no tiene idea, y estamos tratando de hablar sobre los pros y los contras.

Eddy: Estábamos juntos cuando tomó esa decisión. Definitivamente fue duro. Sentí su lado emocional, que es algo extraño de describir.

Sabrina: Me di cuenta de que Eddy estaba realmente nervioso. Durante todo el tiempo, él había desempeñado el papel de: "Haremos lo que sea mejor para ti", y luego dijo: "Está bien, voy a salir a caminar". Luego me llamó y dijo: "¿Dónde estás?" Y pensé: "Estoy en el hotel aquí". Y él vino, y su voz temblaba porque tenía como 10 minutos para decidir y no había decidido. Y entonces él comienza a sollozar y luego yo empiezo a llorar. Pensé: "Simplemente no lo sé. Estoy desconcertada".

[Mi familia] vio a los pros en ambas decisiones, y simplemente me dijeron: "La decisión es tuya, haz lo que quieras, te apoyamos". Así que solo recuerdo que dije: "Me voy a quedar". Eso es todo lo que dije.

Sopak: Aunque no lo supe hasta, creo, ocho minutos antes de la fecha límite, cuando das un paso atrás y lo miras, era la única decisión correcta, si conoces a Sabrina. Quiere ganar un campeonato nacional.


MENTALIDAD DE INMIGRANTE

Con Oregon en el puesto número 1 en el Top 25 de pretemporada, la atención sobre Sabrina es más brillante que nunca. Bryant narra un episodio de Detail alabando su deportividad, su conocimiento de la cancha y su juego de rango medio. La orden de selección del próximo draft de la WNBA se da a conocer en septiembre, y el New York Liberty amarra la primera selección.

Hebard: Cuando salieron con el draft, le envié un mensaje de texto. Fue como: "¡Diviértete en Nueva York!"

Graves: Creo que Sabrina en Nueva York, si así funciona, es una pareja ideal. Necesita jugar en ese tipo de escenario. Creo que tiene la oportunidad de cambiar realmente el juego y la forma en que todos lo ven.

En un juego de exhibición de noviembre, Sabrina marca 30 puntos, comparte siete asistencias y captura cuatro rebotes, llevando a las Ducks a una impresionante victoria por 93-86 sobre el equipo nacional femenil de Estados Unidos, que presenta a sus héroes y próximas compañeras de la WNBA Sue Bird y Diana Taurasi. Taurasi, cuyos padres llegaron a Estados Unidos de Argentina, comenta en una entrevista especial que una de las similitudes que observa entre Ionescu y ella es "una mentalidad de inmigrante".

Taurasi: Quizás tus padres no necesariamente hablan inglés realmente bien cuando eres un niño, y es posible que tengas que hacer algunas cosas que otros niños no. Pero ves que tus padres van a trabajar todos los días, trabajando duro. Asumes eso: quieres demostrar a todos que perteneces. Eso sale en ti.

Sabrina: La ética laboral y dedicación la aprendí de mis padres. Vinieron aquí, y trabajaron por todo lo que obtuvieron, y tuvieron que trabajar muy duro. Y nada nos fue dado de niños. Ya nunca se nos da nada.


Sabrina se convirtió en la primera figura universitaria en acumular 2,000 puntos, 1,000 tableros y 1,000 asistencias, el mismo día que le rindió homenaje a Kobe y Gianna Bryant en el memorial de padre e hija. Carlos Serrao por ESPN

TRAGEDIA IMPENSABLE Y RESOLUCIÓN NOTABLE

En la mañana del 26 de enero, el mundo del deporte se detiene con la noticia que Kobe y Gigi Bryant están entre los nueve pasajeros muertos en un accidente de helicóptero en Calabasas, California. Mientras Sabrina procesa su dolor, dedica su temporada y todo lo que viene después a Kobe.

Sabrina: Todo lo que voy a hacer, me aseguraré de que él se mantenga cerca. De aquí en adelante, realmente, todo será para él y lo que él me enseñó.

El 3 de febrero, con tantos aún de luto, la siembra No. 3, Oregon, llega por primera vez al Gampel Pavilion para un enfrentamiento contra UConn, la No. 4 y la escuela en la que Gigi esperaba jugar. Es el primer viaje de las Ducks a Storrs, donde 11 estandartes del campeonato nacional cuelgan en el legendario estadio. Las Ducks dan un golpe histórico, proporcionan la peor derrota de la historia en Gampel a las Huskies, 74-56. Ionescu se acerca a otro triple doble con 10 puntos, nueve rebotes y nueve asistencias.

Auriemma: Cuando ella sale, tú dices: 'Esa chica no va a correr más que nadie, saltar sobre nadie'. Ella no es la más grande, la más rápida, la más ágil, la más fuerte. Algo así como describir a Sue [Bird]. Entonces comienzas a darte cuenta de la increíble competitividad que tiene, el nivel de habilidad que tiene, la dureza física y mental que tiene. Es un gran modelo a seguir para que otras niñas y niños miren y digan: 'Esa chica lo está haciendo, no solo por la velocidad, la fuerza o la agilidad de los pies dada por Dios, lo está haciendo porque es habilidosa. Ha trabajado en eso. Es implacable'. Estas son cosas que los niños pueden adquirir; no tienen que nacer con esas cosas. Eso es lo que más admiro de ella.

Más tarde ese mes, Ionescu, Auriemma y Taurasi están entre las ocho personas que rindieron homenaje en el memorial en honor a Kobe y Gigi Bryant en Los Ángeles.

Sabrina, en el memorial: Si yo representaba el juego femenino, Gigi era el futuro, y Kobe lo sabía. Entonces decidimos construir un futuro juntos. ... Ella siempre quiso aprender e ir a todos los juegos que podía: universidad, NBA, WNBA. Kobe la estaba ayudando con eso porque lo vio en ella. Justo como lo vio en mí. Su visión para los demás siempre es más grande que la de ellos mismos. Su visión para mí era mucho más grande que la mía. Más importante aún, no solo apareció en mi vida y se fue, sino que él se quedó.

Ese mismo día, Ionescu vuela al Área de la Bahía para disputar un juego contra Stanford. Acumula 21 puntos, 12 rebotes y 12 asistencias en la victoria 74-66 de las Ducks sobre el cuarto clasificado, Stanford. Es el triple doble 26 de su carrera, y hace historia como la primera atleta de baloncesto universitario en recopilar 2,000 puntos, 1,000 rebotes y 1,000 asistencias.

Sabrina: Obviamente eso fue duro. Fue difícil estar allí y fue difícil tener que jugar uno de los cinco enfrentamientos más duros justo después de eso. Pero mis compañeras de equipo estaban listas y traté de hacer todo lo posible para estar preparada y en función de ganar.


CIMENTANDO UN LEGADO

En marzo, las Ducks, con marca de 31-2, están listas para luchar por máxima siembra en el torneo de la NCAA. Pero todo se detiene cuando la NCAA anuncia un cierre completo de los campeonatos de invierno y primavera. "Es lamentable que no las hayamos visto en el torneo. Porque creo que hubiera sido una carrera realmente especial", dijo Graves en rueda de prensa. "No habrá otro grupo como este nunca".

El lunes, Sabrina se despide de Oregon en una publicación de Instagram: "Aunque nuestro negocio pendiente seguirá siendo solo eso, he sido bendecida de ser parte de este viaje". De hecho, su legado en Oregon ya había sido escrito.

Sabrina: Lo que hemos estado construyendo estos últimos años es para demostrar que el baloncesto femenil es importante. Todos nos están mirando. Es increíble ser parte de un equipo que ha logrado eso.

Graves: Ella ordena y exige y merece el respeto que le han dado. Ella se conduce de manera diferente. Los grandes son así.

Eddy: No tuvimos esos locamente caros entrenadores o esos gimnasios exquisitos realmente agradables para ir, con las máquinas de tiro y todo eso. Simplemente empezamos en un parque, ¿sabes? Como niños normales. Siento que definitivamente es algo que ella dejará atrás, que motivará a generaciones más jóvenes.

Liliana: Todavía siento que solo estoy viviendo en sueños, especialmente en los juegos más grandes, y cuando sé que el próximo año se unirá a un equipo profesional, es algo que nunca pensé que iba a suceder. Ella va a jugar a ese nivel. Creía cada palabra que escribió [en su discurso cuando tenía 12 años].

A principios de la temporada, Sabrina vio el video que su padre tomó de su joven yo haciendo ese discurso de Toastmasters sobre sus sueños de baloncesto.

Sabrina: Eso es todo de lo que hablé. Tenía este libro de poemas y tuvimos que escribir poemas durante todo un año. Descubrí formas de escribir poemas sobre baloncesto todo el año. Cada vez que me ponía de pie, todos al unísono decían "baloncesto". Porque ellos sabían exactamente cómo iba a comenzar.

Es una locura ver que todo se cierra y ver cuán joven era y los sueños que tenía y cuán dedicado estaba a jugar el juego. Mirándolo ahora, es como, ¡wow!, muchos de mis sueños se han convertido en realidad.

Maria Taylores analista y redactora de ESPN.

Emma Reed contribuyó a este reportaje. Dirección de fotografía por Mónica May; Coordinación de movimientos por Duray Thirdgill; Utilería por Dan Jesperson; Producción por Amy Ground; Peinado y maquillaje por Celena Rubin.

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