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Interrogantes y predicciones para la Semana 16 de la temporada

Vamos a dar una vuelta alrededor de la NFL para que estén listos para la Semana 16:

LAS MAYORES INTERROGANTES

¿Quién puede asegurar su lugar?

No hay que meternos en escenarios complicados, así que hay que mantenerlo simple: ¿qué equipo puede meterse a los playoffs con un triunfo este fin de semana?

Empecemos con la Conferencia Nacional, misma que contará con una postemporada impredecible y dramática sin importar quien clasifique. Dos franquicias ya tienen su boleto seguro: los Philadelphia Eagles y los Minnesota Vikings. Lo único por lo que siguen peleando es por la localía. Los Eagles se quedarían con ella en caso que venzan a los Oakland Raiders o que los Vikings caigan en su visita a Green Bay.

Los Angeles Rams pueden asegurar el Oeste con una victoria o un empate ante los Tennessee Titans. Lo más sencillo para los New Orleans Saints y los Carolina Panthers es imponerse este fin de semana. Los Saints reciben a los Atlanta Falcons y los Panthers serán locales ante los Tampa Bay Buccaneers.

Por supuesto que Atlanta también asegura un puesto en caso de vencer a New Orleans.

En la Conferencia Americana, los New England Patriots, Pittsburgh Steelers y Jacksonville Jaguars ya clasificaron.

El otro equipo que confirmaría su presencia con un triunfo este fin de semana serían los Kansas City Chiefs. Si superan a Miami -- o Los Angeles Chargers caen ante los New York Jets -- entonces estarán en playoffs.

¿Blake Bortles es de verdad?

Esta temporada, le han llamado "basura" y "bajo el promedio". Se han burlado y lo han menospreciado por varios años. Sin embargo, es el mariscal de campo más encendido en diciembre y comanda un equipo que se ha convertido en uno de los mejores de la AFC.

Ahora la pregunta es: ¿ha dado vuelta a la esquina o se ha beneficiado por enfrentarse a defensivas que han sufrido (Seattle, Indianapolis y Houston)? Es una pregunta injusta porque no consigues esos números si estás por abajo del nivel. Bortles está encendido. Lidien con ello.

En las últimas tres semanas, de acuerdo con ESPN Stats&Info, ha completado el 78 por ciento de sus pases que viajan 15 yardas o más y lo está haciendo de la mano de Keelan Cole y Dede Westbrook.

También está trabajando bien bajo presión. En sus primeros 11 juegos, completó el 49 por ciento de sus intentos y promediaba 5.2 yardas, lo que contrasta con el 72 por ciento y 11.5 yardas que consigue en los últimos tres. Bortles ha tenido buen nivel en la zona roja a lo largo del año con 16 anotaciones sin intercepciones, ubicándose en la sexta casilla.

Bortles tiene la oportunidad de cerrar fuerte con juegos ante San Francisco y Tennessee. Los 49ers han concedido 25 pases de anotación y los Titans 23. Todavía pueden descansar en la primera semana si igualan o superan a los Steelers.

¿Quién ganará el título de yardas por tierra?

Los dos principales contendientes también son jugadores a seguir en la Semana 16. Antonio Brown ha sido descartado, por lo que Le'Veon Bell será aún más relevante y cuando Kansas City gana, es principalmente por el novato Kareem Hunt.

Bell supera a Hunt por 21 yardas y Todd Gurley sólo está a 35 yardas.

¿Qué tan importantes son los acarreos del jugador de primer año? Cuando consigue jugadas de 20 yardas o más, los Chiefs tienen marca de 5-1. Cuando alcanza las 80 yardas totales, aparecen con 7-1 y marchan invictos cuando llega a 100. En otras palabras, tiene un rol vital. Su rival del domingo, Miami, es decimonoveno en yardas por acarreo.

En cuanto a Bell, los Steelers necesitan un empujón por la lesión de Brown. Tiene un emparejamiento a su favor ante Houston. Sin embargo, permiten 4.62 yardas por acarreo en los últimos cuatro juegos.

NÚMEROS QUE IMPORTAN

92: Porcentaje que tienen los Ravens de meterse a la postemporada, de acuerdo con el Football Power Index de ESPN. No sólo están con 8-6, sino que sus últimos juegos son ante Indianapolis (3-11) y Cincinnati (5-9). Baltimore sólo tiene una victoria contra un equipo con marca por encima de .500 (Detroit). Sus ocho triunfos son ante conjuntos que aparecen con porcentaje combinado de .321. Sin embargo, de acuerdo con ESPN Stats & Info, podrían ser el equipo con el porcentaje de victoria más bajo para un equipo de postemporada desde los Cardinals de 1998.

17.4: Yardas por recepción que tiene Marvin Jones Jr. desde que firmó con los Detroit Lions previo a la temporada del 2016. En tres años con Cincinnati, promedió 12.9 yardas, equipo al que enfrenta el domingo. En los últimos cinco partidos, promedia 86.6 yardas. Es segundo en la NFL con 18.0 yardas por recepción. En la temporada baja, entrenó con Randy Moss, quien pulió sus rutas largas.

5: Partidos que Washington ha disputado ante mariscales de campo que estarán en el Pro Bowl: Carson Wentz (dos), Drew Brees, Philip Rivers y Russell Wilson. Poseen marca de 1-4 en esos compromisos. Tampoco conocen la victoria ante equipos que están en el Top 10 de índice de pasador. Su rival del domingo, Denver, está en el N°30.

¿DE QUÉ HABLAREMOS DESPUÉS DE LA SEMANA 16?

¿Qué tal los Dallas Cowboys?

Bienvenido de vuelta, Ezekiel Elliott. No es que Alfred Morris sea malo, no lo es. Promedió 4.3 yardas por acarreo durante la ausencia de Elliott por seis juegos, pero no fue el juego terrestre el que sufrió sin él. Fue la ofensiva aérea y Elliott puede ayudarlos a estar en una mejor posición en situaciones obvias de pase.

Eso es lo que hará contra Seattle Seahawks esta semana. En las pasadas cuatro semanas, los Seahawks se ubicaron en el lugar 20 en defensa por tierra, promediando 4.14 yardas por jugada.

Dallas es mejor en primera oportunidad con Elliott y ahí es donde marcará la diferencia el domingo. De nuevo, no es que los Cowboys hayan sido malos con Morris, solamente son mejores con Elliott y es un impacto positivo para el mariscal de campo, Dak Prescott. En los ocho juegos de Elliott, los Cowboys promediaron 5.0 yardas por acarreo en primera oportunidad, comparado a los 4.19 yardas en los seis juegos sin él.

Eso significa largas terceras oportunidades. De hecho, en los seis juegos pasados, Dallas necesitó de al menos siete yardas en terceras oportunidades en 49 por ciento de las ocasiones, comparado con el 39 por ciento del tiempo en los primeros 10 juegos. El índice de pasador de Prescott en los primeros 10 juegos en tercera oportunidad: 97. Su rating en los pasados seis: 21. Elliott ayuda. Prescott se ve mejor y Dallas se sentirá mejor el domingo por la noche.

Los New Orleans Saints se encaminan a postemporada

Hay que empezar diciendo que Atlanta está jugando realmente bien. Los Falcons, sin embargo, viven la vida casi al límite, aparentemente todas las semanas. Han jugado 10 partidos esta temporada en el que el margen final de diferencia ha sido de seis puntos o menos; ganaron todos esos duelos. Eso incluye una victoria de 20-17 sobre New Orleans el 7 de diciembre en Atlanta.

Esto añade una tarea dura para los Falcons: tener que vencer al mismo equipo dos veces en tres semanas. Oh, sí, Atlanta ha perdido ocho de sus últimos 11 partidos en New Orleans. También es difícil creer que Atlanta barrerá a los Saints. Los Falcons han ganado cinco de sus últimos seis juegos.

Pero ambos equipos saben correr el balón. New Orleans lo hace un poco mejor, en el segundo lugar en la NFL con 4.89 yardas por acarreo, comparado al séptimo lugar de Atlanta con 4.48. De nuevo, el campeón de la Conferencia Nacional defiende el juego por tierra un poco mejor en el puesto 24 (4.30 yardas por acarreo) vs. el 28 de los Saints (4.5).

La diferencia, al final, será que jugarán en casa. Otro juego cerrado para los Falcons; pero ahora con una derrota de su lado.

¿Quién es Kenyan Drake?

Finalmente recibió una oportunidad con Miami en su segunda temporada. En los primeros 11 juegos de la campaña, Drake llevó el balón 42 ocasiones con su mejor juego con nueve acarreos. Acumula 64 intentos para 312 yardas y se ha convertido en una fuerza para los Dolphins.

Drake también es un buen ejemplo para una selección alta en el draft (tercera ronda), quien necesitó tiempo para desarrollarse. Llevó el balón sólo 33 veces como novato y tuvo oportunidad este año, sólo por las lesiones y cambio de Jay Ajayi. Eso finalmente abrió la puerta para Drake.

La cosa es que Drake nunca ha estado en tiempo completo; en Alabama jugó detrás de Derrick Henry. Pero siempre ha tenido el talento.

El otro factor que apunta a una cuarta salida correcta: la defensiva contra la carrera de Kansas City. Los Chiefs vencerán a Miami, pero Drake tendrá un buen día en contra de la vigesimoquinta defensiva de la NFL en yardas permitidas por acarreo (y vigesimoséptima en yardas totales por tierra).