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British & Irish Lions y una serie histórica en 1997 por Sudáfrica

Los primeros British & Irish Lions de la era profesional vieron viajaron a Sudáfrica en 1997 y vencieron a los ganadores del último Mundial (1995) por primera vez desde 1980.

El escocés Ian McGeechan entrenó a ese equipo por tercera vez, algo sin precedentes, con Martin Johnson en la segunda línea de La Rosa convirtiéndose en el primer capitán inglés de los British desde Bill Beaumont. Fran Cotton, que jugó por tercera vez en el equipo, asumió el papel de conductor. Además, el head coach incluyó a seis ex jugadores de Rugby League: Allan Bateman, Scott Gibbs, John Bentley, Alan Tait, Dai Young y Scott Quinnell, en un intento de potenciar a su elenco y ponerlo en competencia nada menos que ante Sudáfrica.

Los British & Irish Lions causaron una impresión instantánea al ganar los cuatro juegos iniciales del tour, incluida una goleada por 64 a 14 a Mpumalanga. En el choque inicial, McGeechan reunió a sus jugadores y les dio uno de sus discursos más famosos. Después de la derrota ante Transvaal del Norte, en el cuarto cotejo, los Lions vencieron a Gauteng por 20 a 14 gracias a una patada desde 70 yardas de Bentley que marcó la pauta de lo que estaba por venir.

Los Lions habían ganado cinco de sus primeros seis encuentros cuando llegaron a Durban para la cuarta prueba no oficial contra los titulares de la Currie Cup, Natal en King's Park. Ese cotejo se convirtió en un partido decisivo del tour, con tries de Gregor Townsend, Mike Catt y Lawrence Dallaglio y la excelente patada de Jenkins, que sumó 24 puntos (seis penales y tres conversiones).

El primer partido ante Sudáfrica

La preparación para la primera prueba fue famosa por el discurso de Jim Telfer a sus delanteros y, frente a más de 50 mil espectadores en Ciudad del Cabo, fueron Martin Johnson, Lawrence Dallaglio y Keith Wood quienes se pusieron el scrum al hombro.

Sin embargo, fue Matt Dawson quien terminó dándole un golpe crucial a Sudáfrica. Después de un temprano intercambio de penales, Os du Randt anotó el primer try sudafricano, pero Neil Jenkins puso a los Lions arriba en el score para finalizar el primer tiempo con tres penales y el 9 a 8 parcial.

Así con el ingreso del ala Russell Bennett que apoyó en el segundo tiempo un try, los Springboks se pusieron 16 a 15 arriba, con poco tiempo por jugarse. Pero fue entonces cuando la increíble intervención de Matt Dawson, con una carrera solitaria por el lado ciego y tras eludir a cuatro defensores, apoyó en la esquina para dejar las cosas 20 a 16 a favor de la visita. Un nuevo try en tiempo de descuento del escocés Alan Tait dejó a los Lions sellar una memorable victoria por 25 a 16.

La revancha también fue para los Lions

El segundo partido se jugó en el King's Park de Durban y, de manera similar al primero, los sudafricanos sacaron todas sus armas para buscar la revancha.

Los anfitriones apoyaron en tres ocasiones, a través de Joost van der Westhuizen, el debutante Percy Montgomery y Andre Joubert, mientras que los Lions no pudieron conseguir ningún try. Por otro lado, los locales fallaron las conversiones, así como los penales, y esas seis patadas desviadas terminaron siendo decisivas. ¿Por qué? Porque del otro lado encontraron en Neil Jenkins, una vez más, un acérrimo opositor que con cinco penales vitales igualó el score.

Con tres minutos por jugarse y el resultado igualado en 15 tantos, una patada del hooker de los Lions Keith Wood desde su propia mitad de cancha, dejó a la defensa sudafricana sin otra opción que conceder un line en sus 22 yardas. Posteriormente, después de la salida, Gregor Townsend fue derribado, y el centro Jeremy Guscott con un drop decretó el resultado definitivo por 18 a 15 para los Lions que se aseguraron la serie con una ventaja de 2 a 0.

Sudáfrica se quedó con el tercer encuentro

Con la serie ya asegurada y las lesiones de algunos de sus jugadores producto del desgaste de los doce encuentros anteriores, los Lions hicieron cinco cambios para el partido final y Sudáfrica los superó por 35 a 16. Pero esta segunda derrota de la gira, luego de disputar trece choques, no impidió el gran festejo de los hombres de rojo que obtuvieron una histórica victoria en la serie por 2 a 1, luego de mucho tiempo en Sudáfrica.

Partidos jugados 13 (Ganados 11 y perdidos 2)

Resultado Serie vs Sudáfrica: 2-1

Entrenador: Ian McGeechan, a cargo por tercera vez

Capitán: Martin Johnson.

Goleador: Neil Jenkins, 41 puntos.

El Plantel:

Forwards: Scott Quinnell, Jason Leonard, Keith Wood, Doddie Weir, Mark Regan, Tom Smith, Graham Rowntree, Martin Johnson, Lawrence Dallaglio, Richard Hill, Paul Wallace, Barry Williams, Rob Wainwright, Simon Shaw, Neil Back, Jeremy Davidson y Dai Young.

Backs: Rob Howley, Allan Bateman, Tim Stimpson, John Bentley, Matt Dawson, Neil Jenkins, Jeremy Guscott, Ieuan Evans, Gregor Townsend, Nick Beal, Paul Grayson, Scott Gibbs, Mike Catt, Tony Underwood, Alan Tait y Austin Healey.

Los 13 partidos de la gira al detalle

- 24/05/1997: Eastern Province Inv XV 11-39 British & Irish Lions. Estadio: Boet Erasmus Stadium. Puntos: Tries de Jeremy Guscott (2), Will Greenwood, Doddie Weir y Tony Underwood; dos penales y cuatro conversiones de Neil Jenkins.

- 28/05/1997: Border Bulldogs 14-18 British & Irish Lions. Estadio: Basil Kenyon Stadium. Puntos: Tries de John Bentley, Mark Regan y Rob Wainwright, más un penal de Tim Stimpson.

- 31/05/1997: Western Province 21-38 British & Irish Lions. Estadio: Newlands. Puntos: Tries de John Bentley (2), Will Greenwood y Ieuan Evans; cuatro penales y tres conversiones de Tim Stimpson

- 03/06/1997: Mpumalanga 14-64 British & Irish Lions. Estadio: Johann van Riebeeck Stadium. Puntos: Tries de Rob Wainwright (3), Tony Underwood (2), Ieuan Evans (2), Nick Beal, Matt Dawson y Neil Jenkins, más siete conversiones de éste último.

- 07/06/1997: N-E Transvaal 35-30 British & Irish Lions. Estadio: Loftus Versfeld. Puntos: Tries de Jeremy Guscott (2) y Gregor Townsend; tres penales y tres conversiones de Tim Stimpson.

- 11/06/1997: Golden Lions 14-20 British & Irish Lions. Estadio: Emirates Airline Park. Puntos: Tries de John Bentley y Austin Healey; un penal de Mike Catt y un penal y dos conversiones de Tony Underwood.

- 14/06/1997: Natal 12-42 British & Irish Lions. Estadio: King's Park. Puntos: Tries de Lawrence Dallaglio, Allan Bateman y Gregor Townsend; un drop de Gregor Townsend, seis penales y tres conversiones de Neil Jenkins.

- 17/06/1997: Junior Springboks 22-51 British & Irish Lions. Estadio: Boland Stadium. Puntos: Tries de Nick Beal (3), Mike Catt, Graham Rowntree y Tim Stimpson quien además anotó seis conversiones y tres penales.

- 21/06/1997: Sudáfrica 16-25 British & Irish Lions. Estadio: Newlands. Puntos: Tries de Alan Tait y Matt Dawson, y cinco penales de Neil Jenkins.

- 24/06/1997: Orange Free State 30-52 British & Irish Lions. Estadio: Free State Stadium. Puntos: Tries de John Bentley (3), Tim Stimpson, Allan Bateman, Will Greenwood y Tony Underwood; tres penales y cuatro conversiones de Tim Stimpson.

- 28/06/1997: Sudáfrica 15-18 British & Irish Lions. Estadio: King's Park . Puntos: cinco penales de Neil Jenkins y un drop de Jeremy Guscott.

- 01/07/1997: Northern Free State 39-67 British & Irish Lions. Estadio: Noord-wes Stadium. Puntos: Tries de Tony Underwood (3), Tim Stimpson y Simon Shaw (2); Austin Healey, Mark Regan y Neil Back; un penal y siete conversiones de Tim Stimpson.

- 05/07/1997: Sudáfrica 35-16 British & Irish Lions. Estadio: Emirates Airline Park. Puntos: Try de Matt Dawson, tres penales y una conversión de Neil Jenkins.