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Se cumplen 16 años del título de Once Caldas en la Copa Libertadores

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El equipo de Manizales fue uno de los tres representantes colombianos que participó en la edición número 45 del certamen, gracias a que fue el campeón del Torneo Apertura de la Liga colombiana de 2003.

El equipo que era dirigido por el técnico Luis Fernando Montoya inició el torneo haciendo parte del grupo 2, en donde enfrentó a Unión Atlético Maracaibo, Vélez Sarsfield y Centro Atlético Fénix. Los Albos realizaron una brillante fase de grupos en la que ocuparon el primer lugar con 13 puntos, producto de 4 victorias, 1 empate y 1 derrota. La única caída fue frente a los argentinos en el estadio José Amalfitani.

El Once Caldas fue el segundo mejor club en la ronda, razón por la que tuvo que enfrentar en los octavos de final al Barcelona de Ecuador. Arrancó con un 0-0, dejando en evidencia lo pareja que estuvo la serie. En el partido de vuelta igualó 1-1 y el clasificado a la siguiente fase se definió en los penales. En esa instancia el guardameta Juan Carlos Henao fue la figura al atajar uno de los disparos. Al final los colombianos vencieron 4-2 a los ecuatorianos.

En los cuartos enfrentó a Santos de Brasil que tenía en su nómina a Diego, Paulo Cesar, Robinho, Elano, entre otros. El juego de ida se disputó en el estadio Urbano Caldeira y terminó 1-1 con una gran actuación de Juan Carlos Henao. En la vuelta Once Caldas ganó 1-0 con un gol de Arnulfo Valentierra, que fue considerado como uno de los mejores del torneo.

En las semifinales enfrentó Sao Paulo, favorito en la llave. El primer choque se disputó en Morumbi. El partido terminó 0-0. En el encuentro de vuelta en el Palogrande con más de 30 mil espectadores los albos se impusieron 2-1 con un gol de Jorge Agudelo en el último minuto del partido.

En la final se enfrentaron a Boca Juniors, segundo equipo con más títulos en el certamen (6), que venía de eliminar a River Plate. El primer choque se jugó en La Bombonera con otro empate sin goles.

La última final se disputó el 1 de julio de 2004 en el estadio Palogrande, que agotó las entradas el mismo día que salieron a la venta. En los 90 minutos terminaron empatados 1-1 y el campeón del torneo continental se resolvió desde el punto blanco. En esa instancia fue superior el conjunto colombiano que encontró en Juan Carlos Henao al héroe de la noche. El antioqueño atajó dos disparos desde los once pasos para que los manizalitas ganaran la Conmebol Libertadores.

El dato:

Once Caldas es uno de los dos equipos de Colombia en ganar la CONMEBOL Libertadores, con Atlético Nacional (triunfó en 1989, perdió la final en 1995 y luego sería campeón de la edición 2016); otros dos equipos colombianos disputaron las finales, pero las perdieron, ambos de la ciudad de Cali: América en cuatro ocasiones, Deportivo Cali en dos. Fue la única de las cinco finales que disputó Boca Juniors en la que cayó por penales; en 1963, 1979, 2012 y 2018, perdió por diferencia de gol.

EL PLANTEL CAMPEÓN EN 2004:

ARQUEROS: Juan Carlos Henao, Orlando Ramírez y Juan Carlos González.

DEFENSORES: Miguel Rojas, Edgar Cataño, Wilmer Otegón, Samuel Vanegas, Mauricio Casierra, Alexis Henríquez, John Edwin García.

MEDIOCAMPISTAS: Jhon Viáfara, César Hernández, Rubén Darío Velázquez, Germán Casas, Arnulfo Valentierra, Diego Arango, Edwin Movil, Javier Araujo, Raúl Marín, Elkin Soto y Jonathan Fabbro.

DELANTEROS: Sergio Galván Rey, Jorge Agudelo, Dayro Moreno, Jeffrey Díaz, Herly Alcázar.

La campaña:

De los 14 partidos disputados, el onceno manizalita ganó 6, empató 7 y perdió 1, con un resultado de 25 puntos obtenidos.

El Goleador:

Arnulfo Valentierra convirtió cinco goles terminando como el sexto artillero del campeonato a sólo dos goles del goleador del Sao Paulo, Luis Fabiano.